Le chagrin des vivants d’Anna Hope, les traces indélébiles laissées par la première guerre mondiale

Le chagrin des vivants de la romancière Anna Hope
© Gallimard

J’ai eu l’occasion de lire La salle de bal d’Anna Hope, écrivaine et actrice anglaise, il y a quelques mois lors de la rentrée littéraire de septembre de Gallimard. Parce que cette romancière a un talent sans pareil pour manier les mots et nous faire ainsi découvrir l’histoire, j’ai eu envie de plonger dans la lecture de son premier roman Le chagrin des vivants. Ce livre nous conte une fiction historique post première guerre mondiale dans laquelle les personnages sont blessés, meurtris, émouvants.

À l’heure où cette guerre se termine, les soldats du front qui ont survécu à des longs mois de souffrance et d’endurance rentrent chez eux. Ils apparaissent fragilisés, déconnectés, parfois même complètement fracturés. D’autres ont eu bien moins de chance et leurs familles ne savent comment survivre à la perte de ces hommes. On vit alors la détresse de ces personnes, on comprend l’inhumanité de la situation, on espère des jours meilleurs pour elles. Si j’ai encore des souvenirs de ce que j’ai appris en cours d’histoire sur cette guerre 14-18, je n’avais jusqu’alors jamais réellement pris conscience de l’impact qu’elle avait eu sur les populations qui l’ont vécue de plein fouet. Anna Hope a, une fois encore, su comment orienter son écrit de façon à nous apprendre la réalité de cette lutte armée.

Un hommage au Soldat Inconnu, un hommage à tous ces hommes perdus

Novembre 1920, quelques jours avant la commémoration de l’armistice de la première guerre mondiale. À l’heure où l’Angleterre attend patiemment l’arrivée du Soldat Inconnu en son sol, de nombreuses familles tentent encore de se relever. Cette guerre a été destructive et le peuple londonien est loin de ressentir la victoire annoncée par les politiques anglais. Non, cette guerre n’a été « gagnante » pour ce pays en mal de reconstruction.

Et quoi qu’on puisse en penser ou en dire, l’Angleterre n’a pas gagné cette guerre. Et l’Allemagne ne l’aurait pas gagnée non plus. […]
C’est la guerre qui gagne. Et elle continue à gagner, encore et toujours.

On découvre alors trois femmes singulières que l’on va suivre durant cinq jours, la durée de cette narration. Hettie, Evelyn et Ada tentent de se revivre malgré la perte d’un frère, d’un amant, d’un fils. Mais les blessures psychologiques de la guerre sont loin d’être cicatrisées.

Hettie est une danseuse professionnelle, un métier qu’elle exerce contre l’avis de sa mère. Tous les jours, elle est entraînée sur la piste de danse du Hammersmith Palace moyennant contribution financière. Mais la moitié de son salaire entre dans les dépenses du foyer familial constitué d’elle-même, de sa mère et son frère Fred. Ce dernier n’est autre qu’un ancien soldat revenu de France incapable de reprendre le cours normal de sa vie. Il n’est plus l’ombre que lui-même, répond à peine quand on lui adresse la parole, et pleure le nom d’hommes dans son sommeil.

Evelyn est une jeune femme d’une trentaine d’années. Elle voit jour après jour les conséquences terribles de la guerre de par son boulot : elle travaille au service des pensions pour les anciens combattants, et peu d’entre eux obtiennent de quoi subsister réellement. Evelyn a perdu son fiancé à la guerre, une perte pour laquelle elle n’a pas pris le temps de faire convenablement son deuil. Elle préfère sa solitude à la compagnie parfois maladroite des gens.

Ada et Jack sont mariés depuis vingt-cinq ans. Ensemble, ils ont eu leur lot de bonheur, mais la guerre leur a arraché leur fils Michael, alors qu’il était à peine adulte. Ada voit son fils partout, en oublie l’existence de son époux. C’est probablement le personnage pour lequel j’avais le plus de compassion. Il n’existe aucun mot pour décrire la peine ressentie par un parent lors de la mort de son enfant. Ada et son mari n’ont en plus aucune idée de ce qui a bien pu arriver à leur fils, n’ont aucun moyen de savoir où se trouve son corps. C’est une situation peu enviable que vit cette famille au bord de la rupture.

Avec cette triple narration féminine, l’écrivaine nous décrit la désunion d’un peuple usé par la guerre. On lit ses voix de femmes, on perçoit celles également des hommes blessés, la culpabilité des vivants.

Je vois tellement de femmes, ici, qui s’accrochent, toutes. Qui s’accrochent à leur fils, à leur amant, à leur mari ou à leur père, tout aussi solidement qu’elles s’accrochent aux photos qu’elles conservent ou aux fragments d’enfance qu’elles apportent avec elles et déposent sur cette table.

Le jeune homme ferme les yeux. Il sent la peau de son visage se tendre sous le soleil inattendu. Pourquoi lui ? Pourquoi a-t-il été épargné ? Il n’était pas le meilleur d’entre eux. Loin s’en faut. Il pourrait énumérer toute une liste d’hommes meilleurs.

J’ai adoré ce roman dans lequel il est question de deuil et de reconstruction. Anna Hope positionne son lecteur pendant les années d’après guerre pour lui faire comprendre les ressentiments des personnes ayant vécu cette période de l’histoire assez sombre. J’ai eu l’impression d’entendre pour la première fois la misère affective des populations qui ont participé à cette manifestation militaire, et c’est un sentiment d’injustice qui m’a bouleversée. Nombreux sont les hommes qui ont perdu leurs vies, nombreuses sont les familles qui ont dû vivre la perte d’un proche. Et quelle récompense pour ces dernières ? L’idée d’avoir triomphé de l’ennemi ? Vraiment ?

Je pourrais recommander cette lecture à toute personne désireuse d’en apprendre plus sur ce pan historique de l’Europe, désireuse de ressentir des émotions terribles face à la désunion d’un pays. Ce livre existe au format poche dans la collection Folio de Gallimard depuis le mois d’août 2017.

À propos de ce livre

Titre Le chagrin des vivants
Titre original Wake
Auteur Anna Hope
Traducteur Élodie Leplat
Éditeur Gallimard
Collection Du monde entier
ISBN 9782070147250
Prix 23 €
Nombre de pages 400 pages
Date de parution 25 janvier 2016
Première publication 16 janvier 2014
Ma note ★★★★☆
Disponible sur Amazon

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